Radicales libres y estrés oxidativo en la infertilidad masculina

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Un factor determinante que afecta el recuento y calidad de los espermatozoides es la presencia de radicales libres (RL), especialmente, de especies reactivas de oxígeno. Los RL son moléculas eléctricamente inestables que, en condiciones normales, ocurren como parte del metabolismo normal de un individuo y que, en cantidades moderadas, actúan como moléculas señalizadoras en importantes procesos fisiológicos en todo el organismo. Sin embargo, bajo determinadas condiciones fisiológicas (ej. obesidad, infecciones, ejercicio extremo, enfermedades o niveles elevados de azúcar en sangre), así como en respuesta a factores externos (ej. polución, humo de tabaco, radiación, calor, abuso de alcohol o medicamentos) se pueden formar RL adicionales.

Una sobredosis de RL por encima de los niveles fisiológicos puede resultar nociva y dañar a importantes biomoléculas (ej. ADN, lípidos y proteínas) en un proceso conocido como estrés oxidativo (EO). El EO está implicado en numerosas alteraciones de salud como son enfermedades degenerativas (ej. cáncer, enfermedades autoinmunes, cardiovasculares, neurodegenerativas, envejecimiento etc.) así como en disfunciones espermáticas. Casi un 50% de los varones infértiles tienen niveles aumentados de RL en el plasma seminal.

El estrés oxidativo es capaz de fragmentar el ADN y con ello comprometer el éxito de una fertilización. El EO es capaz de dañar los lípidos de la membrana del espermatozoide alterando su movilidad y su capacidad de fusión con el óvulo.

Más aun, determinadas circunstancias como son el uso de ciertos fármacos, fiebre alta, temperatura testicular elevada, ciertos factores hormonales, edad avanzada, tabaco, y contaminantes atmosféricos entre otros, suelen conllevar una mayor fragmentación del ADN del espermatozoide. Un material genético fragmentado, implica una mayor dificultad para fertilizar al óvulo y, si bien el óvulo cuenta con una cierta capacidad de ‘reparar’ el ADN fragmentado del espermatozoide en el momento previo a la fusión de ambos, si la tasa de fragmentación es muy elevada, el poder reparador del óvulo puede resultar insuficiente.
Se ha podido constatar que una elevada fragmentación del ADN se traduce en una bajada en la movilidad del espermatozoide (Nota: pero no todas las movilidades bajas se asocian necesariamente con la existencia de un ADN fragmentado).

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